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Andrew Cuomo hinterließ ein Mietminderungsdebakel

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Andrew Cuomo hinterließ ein Mietminderungsdebakel

Juni nahm New York Anträge für sein Emergency Rental Assistance Program (ERAP) entgegen, einen Rettungsfonds in Höhe von 2,7 Milliarden US-Dollar für Hunderttausende von Mietern und Vermietern, die während der Pandemie Arbeitsplätze oder Einkommen oder beides verloren haben. Das Geld, das New Yorks Anteil an den 46,5 Milliarden Dollar an Mieterleichterungen ausmachte, die die Bundesregierung Monate zuvor an die Bundesstaaten geschickt hatte, hatte das Potenzial, eine Katastrophe abzuwenden. New York hat einen höheren Anteil an Mietern als jeder andere Bundesstaat des Landes – und einige der höchsten Mieten. Schätzungen zufolge schulden Mieter in New York anderthalb Jahre nach der COVID-19-Pandemie bis zu 3,3 Milliarden US-Dollar an Nachmieten. Einer von fünf New Yorker Haushalten hat „geringfügig bis gar kein Vertrauen“ in seine Fähigkeit, die Miete für den nächsten Monat zu bezahlen. ERAP – das bis zu zwölf Monate Mietnachzahlung plus drei kommende Monate zahlen würde – versprach, einen Großteil dieser Schulden auszulöschen und ein gewisses Maß an Angst zu lindern.

Stattdessen blieb das Geld weitgehend unberührt. In den ersten dreißig Tagen des Programms waren die Bewerbungen absichtlich auf die bedürftigsten Mieter beschränkt: Menschen, die weniger als fünfzig Prozent des durchschnittlichen Einkommens in ihrer Gegend verdienten und entweder einen langfristigen Arbeitsplatzverlust erlitten hatten, lebten in einer Wohnmobil, Opfer häuslicher Gewalt oder andere Härten erlebt haben. Diese Bewerber, denen ein besonderer Platz an der Spitze eingeräumt wurde, dienten schließlich als Betatester für ein Programm, das – obwohl es mit Hilfe einer Beratungsfirma entwickelt wurde, die einen hundertfünfzehn Millionen Dollar teuren Staatsauftrag erhielt – hat kaum funktioniert. „Bitte reparieren Sie die Website des Emergency Rental Assistance Program (ERAP)“, twitterte ein New Yorker am 21. Juni auf einem Regierungskonto. „Ich versuche seit 2 Tagen, einem Nachbarn mit geringem Einkommen aus einer Minderheit bei der Antragstellung zu helfen, und es stürzt ab. Ich meine, die Site soll funktionieren, oder? Es ist keine Dummy-Site, die zum Absturz entwickelt wurde?“ Ein Monat verging, bis der Fonds seinen ersten Dollar auszahlte.

Am 25. Juli hielt Chuck Schumer, der Mehrheitsführer im Senat, eine Pressekonferenz in Hell’s Kitchen ab, um auf die Probleme des Programms aufmerksam zu machen. „Wir wollen jetzt Mieterentlastung und können nicht länger warten“, sagte er. “Das ist sehr, sehr ernst.” Zu diesem Zeitpunkt hatte ERAP insgesamt etwa hunderttausend Dollar ausgezahlt. Am nächsten Tag versprach Andrew Cuomo, der damalige Gouverneur von New York, die Dinge aufzurütteln. Er wies die für ERAP zuständige Landesbehörde an, den Antragsprozess zu „rationalisieren“ und „Zahlungen so schnell und effizient wie möglich auszuzahlen“, und kündigte an, dass „freiwillige Staatsbedienstete“ aus der gesamten Landesregierung entsandt würden, um bei der Klärung der Probleme zu helfen Bewerbungsrückstand, der auf fast fünftausend gestiegen war.

In den folgenden Wochen – als die staatlichen Gesetzgeber Anhörungen abhielten, die staatliche Rechnungsprüfungsbehörde einen Bericht herausgab und Artikel von City Limits und anderen lokalen Medien eine Flut von Problemen enthüllten – wuchs der Antragsrückstand des Programms auf mehr als hunderttausend. Im August begannen Beamte zu befürchten, dass der Staat das Geld immer noch nicht schnell genug ausgeben würde, um eine von der Bundesregierung festgelegte Frist einzuhalten für den 30. September würde das dem Finanzministerium das Recht geben, die Mittel an Staaten umzuverteilen, die mehr Bedarf zeigen. Dann hob der Oberste Gerichtshof der USA einen Teil des Räumungsmoratoriums des Bundesstaates auf, das seit den Anfängen der Pandemie in Kraft war, zusammen mit der gesamten Bundesregierung. In New York, wie auch in anderen Bundesstaaten, sollte das Mietminderungsprogramm zum Teil die Bedingungen schaffen, unter denen der Gesetzgeber die Aufhebung des Räumungsmoratoriums wohl fühlen würde. Aber jetzt wurde das Moratorium aufgehoben, bevor die Gelder verteilt worden waren. Nach anderthalb Jahren Katastrophen in New York war hier eine weitere zu bewältigen.

Inzwischen hat der Staat die Gouverneure gewechselt. „Wir haben in den letzten zehn Jahren ein neues Regierungsparadigma in diesem Bundesstaat entwickelt“, sagte Cuomo in seiner Abschiedsrede. “Eine Regierung, die tatsächlich funktioniert.” Selbst als sein Gouverneursamt durch Vorwürfe, er habe seine Mitarbeiter sexuell belästigt und missbraucht, zunichte gemacht wurde, bestand Cuomo darauf, dass ein hartes Arbeitsumfeld der Preis für die Effektivität sei. Gleichgeschlechtliche Ehe; ein Mindestlohn von fünfzehn Dollar; Gesetze zur Waffenkontrolle; eine neue Brücke, benannt nach seinem Vater, über den Hudson River – er verließ sein Büro und wiederholte wie ein Mantra die Liste der wichtigen Dinge, die er auf seiner Uhr erledigt hatte. Am vergangenen Dienstag wurde Kathy Hochul die neue Gouverneurin von New York. Als einer ihrer ersten Aufträge versprach sie, sich mit etwas zu befassen, das Cuomo auffallend unterlassen hatte: das Mietminderungsprogramm. „Ich bin überhaupt nicht zufrieden mit dem Tempo, mit dem diese COVID-Hilfe aus der Tür kommt“, sagte sie an ihrem ersten Arbeitstag. „Ich will das Geld raus. Jetzt. Ich möchte, dass es ohne weitere Ausreden und ohne Verzögerungen rauskommt.“

New York ist nicht allein mit seinen Problemen, bedürftigen Haushalten Mieterleichterungen zu verschaffen; Die neuesten Zahlen des Finanzministeriums zeigen, dass landesweit nur etwa elf Prozent der vom Kongress bereitgestellten 46,5 Milliarden US-Dollar ausgegeben wurden. Wie bei jedem bürokratischen Durcheinander gibt es Schuldzuweisungen. “Es ist eines dieser Dinge, man hat nicht genug Finger an der Hand, um die Schuld zu zeigen”, sagte Ingrid Gould Ellen, Professorin für Stadtplanung an der New York University.

Aber für viele stellen die Misserfolge von ERAP ein beklagenswertes letztes Beispiel für die Arbeitsweise der Staatsregierung in der Cuomo-Ära dar. “Eine Panne”, sagte Thomas DiNapoli, der staatliche Rechnungsprüfer. “Das haben wir gesehen.” Für andere widerlegt die Situation die fortschrittliche Rhetorik, die Cuomo und andere Staatsführer im vergangenen Jahr angenommen haben: der Dank an unterbezahlte „wesentliche“ Arbeiter und das erklärte Verständnis für die ungleichen Belastungen, die die Pandemie für politisch marginalisierte Gemeinschaften bedeuten würde. „Wir haben Programme für alle, und dann haben wir Programme für arme Menschen“, sagte Jessica Katz, die Geschäftsführerin des Citizens Housing and Planning Council, einer gemeinnützigen gemeinnützigen Organisation in New York City, und verglich ERAP mit universell Programme wie Stimulus-Checks. „Wenn das Programm für alle ist, wissen wir, wie wir das Geld aus der Tür bekommen. Und wenn es sich um ein Programm für arme Menschen handelt, gestalten wir das Programm so, dass es schwieriger wird, Geld zu bekommen.“

Schon in den ersten Tagen der Pandemie war klar, dass eine Mietkrise in New York ohne staatliches Eingreifen unvermeidlich war. Als die Infektionsraten stiegen und Sperren verhängt wurden, stieg die Arbeitslosenquote des Staates auf über zwanzig Prozent. Die #CancelRent-Bewegung entstand aus der Befürchtung linker Aktivisten, dass Mietschulden so lange auflaufen dürfen, wie es dauert, bis sich die Wirtschaft erholt. Die Vermieter wiederum forderten die Bundesregierung auf, sie zu retten. Als Reaktion darauf verhängte der Staat sowohl ein Räumungsmoratorium als auch eine Hypotheken-Unterlassungsanordnung, die zum Teil Vermieter schützen sollten, die Schwierigkeiten hatten, ihre eigenen Schulden zu begleichen. “Wir arbeiten an einer Entlastung der Vermieter von den Banken”, sagte Cuomo auf einer Veranstaltung im vergangenen Mai und kündigte gleichzeitig eine Verlängerung des Räumungsmoratoriums an. Da sich der Staat jedoch mit Infektionsraten, Krankenhausaufenthalten, Sperren, Fernschulen und später der Einführung des Impfstoffs befasste, wurde die Mieterleichterung zu einem zweitrangigen Thema. „Diese Notwendigkeit wurde in den ersten zehn Monaten der Pandemie einfach vernachlässigt“, sagte mir Brian Kavanagh, der Vorsitzende des Wohnungsausschusses des New Yorker Senats, der kürzlich eine Anhörung zu ERAP abhielt.

Nachdem der Staat im vergangenen Sommer 5,1 Milliarden US-Dollar aus dem CARES-Gesetz des Bundes für die Pandemiehilfe erhalten hatte, wurden 100 Millionen davon für die Mietminderung verwendet. Das Programm zur Verteilung des Geldes, das von der staatlichen Wohnungsbaubehörde Homes and Community Renewal (HCR) betrieben wurde, geriet ins Stocken. Die vom Landesgesetzgeber auferlegten Zulassungs- und Nachweispflichten – Antragsteller mussten vor März 2020 nachweisen, dass sie „mietbelastet“ waren, aber auch zwischen April und Juli desselben Jahres einen Einkommensausfall erlitten hatten – erschwerten die Qualifizierung . HCR erhielt über hunderttausend Bewerbungen. Sie zahlte nur an etwa achtzehntausend Haushalte Gelder aus. Nur etwa die Hälfte der hundert Millionen Dollar wurde ausgezahlt. Die andere Hälfte wurde von der Landesregierung umgewidmet und für andere Maßnahmen zur Reaktion auf die Pandemie ausgegeben. „Das Programm, das HCR letztes Jahr durchführte, war zum Scheitern verurteilt“, sagte mir Judith Goldiner, Anwältin der Legal Aid Society. “Und es ist gescheitert.”

Im Dezember genehmigte der Kongress die erste von zwei riesigen Ausgabenmaßnahmen, die die Finanzierung von ERAP in New York bereitstellten. Es folgten monatelange Verzögerungen und politische Auseinandersetzungen. Die Cuomo-Administration entschied, dass das Programm nicht von HCR, sondern vom staatlichen Amt für vorübergehende und Behindertenhilfe (OTDA) durchgeführt würde. Die Wahl machte Sinn – OTDA als Sozialdienstleistungsagentur hatte mehr Erfahrung mit Direkthilfeprogrammen als HCROTDA. Die OTDA-Führung schlug später vor, dass staatliche Gesetzgeber wie Kavanagh, die wollten, dass ERAP zusätzlichen Schutz für Mieter einschließt, für die Verzögerungen des Programms mitverantwortlich seien. „OTDA hat vom ersten Tag an aufgeholt“, sagte der Kommissar der Agentur, Michael Hein, im August bei einer Anhörung im Senat. Kavanagh sagte mir, er glaube, ERAP hätte früher eingerichtet werden können, wenn das Programm als eigenständiges Thema behandelt worden wäre. Die Cuomo-Regierung hat die Verhandlungen stattdessen in den Staatshaushaltsprozess (bei dem ein Gouverneur traditionell einen erheblichen Einfluss ausübt) eingegliedert, der erst im April abgeschlossen werden sollte. „Das Gesetz, das wir im April verabschiedet haben, hätten wir wahrscheinlich im Februar verabschieden können, wenn alle an Bord gewesen wären“, sagte Kavanagh.

Als das Programm endlich auf den Markt kam, dauerte der Bewerbungsprozess Stunden, sogar Tage. ERAP verlangte von Mietern und Vermietern, sich separat zu bewerben, wobei jeder Unmengen von Daten einreichte. Die Mieter waren nervös, als das Programm nach persönlichen Informationen wie Geburtsdatum, Sozialversicherungsnummern und Einkommensnachweisen fragte, auf die ihre Vermieter noch nie Zugriff hatten. Vermieter mussten neue E-Mail-Konten erstellen, um Mitteilungen aus dem Programm zu erhalten. Community-Gruppen, die Menschen oft bei der Beantragung sozialer Dienste helfen, befanden sich auf der gleichen steilen Lernkurve wie ihre Kunden. Auch erfolgreich abgeschlossene Bewerbungen landeten in einer Art bürokratischer Blackbox. Scott Short, der CEO von RiseBoro Community Partnership, die sowohl als Community-Gruppe als auch als gemeinnütziger Vermieter in Brooklyn tätig ist, sagte mir, dass von den siebenhundertfünfzig Anträgen, die seine Organisation den Menschen beim Ausfüllen geholfen hatte, eine Handvoll ausgezahlt worden war. „Da wir nicht viel Transparenz darüber haben, was passiert, nachdem wir einen Antrag abgeschlossen haben, kann ich nur spekulieren, was der Rückstand ist“, sagte er.

Alle beschwerten sich über den Mangel an Transparenz und Kommunikation bei OTDA. „Dies ist ein Programm, das den Vermietern die Schecks reduziert“, sagte Jay Martin, der Geschäftsführer des Community Housing Improvement Program, das Tausende von Eigentümern und Verwaltern von mietstabilisierten Immobilien in New York City vertritt. “Und irgendwie war es ein Programm, das ohne Gespräche mit tatsächlichen Vermietern gestartet wurde.” Pablo Estupiñan, der Direktor von Community Action for Safe Apartments, einer Mieterorganisationsgruppe, erzählte mir, dass sein Team kürzlich versucht habe, durch Türklopfen in fünfzig Gebäuden in der Bronx über ERAP zu sprechen. „Die überwiegende Mehrheit der Leute, an deren Türen wir geklopft haben, wussten nicht, dass das Programm existiert“, sagte er. Auch hier sahen Befürworter die Doppelmoral bei Programmen, die politisch marginalisierten Gemeinschaften helfen sollen. Barika Williams, eine ehemalige Beamtin im Wohnungswesen der Cuomo-Verwaltung, die jetzt als geschäftsführende Direktorin der Association for Neighborhood and Housing Development fungiert, sagte: „Wir haben massive Konzerte und TV-Werbespots, in denen ‘New York ist zurück!’ Aber wir können keine Plakate in U-Bahn- und Busstationen aufhängen, genauso wie wir den Leuten sagen, dass sie sich impfen lassen sollen, um sie wissen zu lassen, dass diese Ressource für sie verfügbar ist?“

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